Siendo generosos, la trayectoria de Samoa Estadounidense en las competiciones preliminares de la Copa Mundial de la FIFA™ podría describirse como ‘poco satisfactoria’. Durante muchos años, el combinado oceánico, que marcó sólo dos goles en 17 temporadas, penó en las profundidades de la Clasificación Mundial de la FIFA/Coca-Cola y perdió todos los partidos oficiales que jugó. En la larga lista de derrotas sobresale un doloroso 31-0 sufrido a manos de Australia en 2001 y que constituye la goleada más abultada registrada en un partido internacional. El delantero australiano Archie Thompson, que marcó 13 goles aquel día, y el portero samoano-estadounidense Nicky Salapu no olvidarán nunca aquel partido.

Sin embargo, la suerte del conjunto oceánico cambió un día, cuando un heterodoxo técnico holandés entró en escena y construyó un equipo ganador. La historia ha sido inmortalizada en un documental titulado Next Goal Wins. El estreno mundial se celebrará este sábado en Nueva York, en el Festival de Cine de Tribeca, y contará con la presencia de los tres principales protagonistas de la cinta.

Los realizadores ingleses Mike Brett y Steve Jamison, que hasta entonces habían trabajado principalmente en anuncios, decidieron un día hacer un documental sobre su deporte favorito. En lugar de centrarse en mostrar las virtudes de una marca comercial, los dos cineastas se propusieron capturar la esencia más pura del juego que enamora a millones de personas en todo el mundo, así que pusieron rumbo a Samoa Estadounidense.

“Fuimos a Samoa Estadounidense porque la historia de la selección de este país era extraordinaria”, declaró Jamison a FIFA.com. “Para crear una cinta necesitas personajes interesantes, y en cuanto llegamos nos dimos cuenta de que este grupo de jugadores era mucho más que la etiqueta de ‘atajo de perdedores’ que habían heredado”, añadió.

Historias increíbles
Uno de los protagonistas principales es la defensa Jaiyah Saelua, una Fa’afafine. Saelua vino al mundo con sexo masculino, pero se crió como mujer, nada raro en Samoa, donde las Fa’afafines son tratadas como un tercer sexo que coexiste de forma autónoma con los dos tradicionales.

Thomas Rongen es un holandés de 55 años al que la Asociación Estadounidense de Fútbol envió como respuesta a una petición de su homóloga samoano-estadounidense, la FFAS, que buscaba un nuevo entrenador para su selección nacional. En un primer momento, Jamison temió por el documental: “Cuando supimos que venía pensamos que aquello era el fin de la película. ¿Qué íbamos a hacer si le daba por no dejarnos rodar?”.

Sin embargo, Rongen no puso impedimento alguno. En una escena del documental, el técnico muestra a su equipo cómo lanzarse al suelo para robar el balón a un rival en un terreno de juego mojado. La cinta incluye además un simpático momento en el que uno de los jugadores intenta poner en práctica lo enseñado, se lanza al césped, se queda con el balón… ¡y se lleva por delante a Rongen también!

El holandés es un entrenador autoritario, pero si exige al máximo a su equipo es precisamente por el bien de sus jugadores. Rongen se formó en la famosa escuela futbolística de Ámsterdam, y a lo largo de su carrera jugó con Johan Cruyff y George Best.

Para dificultar más si cabe una empresa ya de por sí muy complicada, el mejor jugador de Samoa Estadounidense fue destinado por el ejército norteamericano a más de 9.000 quilómetros del archipiélago. Durante una cena del equipo, Rongen se gana definitivamente a los pocos que todavía dudan de él. El seleccionador habla de su hija Nicole, fallecida en un accidente a los 18 años, y apela al amor propio de sus jugadores: “Vivid el momento. Que esto no sea un obstáculo para vosotros, sino una oportunidad, un gran reto, porque os puedo asegurar que en la vida hay cosas mucho peores”.

De pie al lado de la línea de banda, Rongen lleva una gorra que perteneció a su hija, que vive ahora y siempre en la memoria del técnico. Es un momento conmovedor en un documental que arroja una fascinante luz sobre las costumbres y la vida de este país del Pacífico Sur y que cuenta cómo el archipiélago se recuperó de un tsunami en 2009.

“Hay una estrecha correlación entre perder a una hija y ganar a 23 hijos”, cuenta a las cámaras en referencia a sus jugadores. “No había vuelto a llorar desde el funeral de Nicole, pero la verdad es que aquí lo he hecho un par de veces. Todavía no lo he superado, pero esta isla me ha ayudado a convertirme en una persona mejor”, añade.

Para aquellos que gustan de las historias con final feliz, hay que decir que el documental acaba de forma apoteósica. El equipo de rodaje, el entrenador y los 23 jugadores del plantel trabajaban con una fecha en mente: el 22 de noviembre de 2011. Aquel día, Samoa Estadounidense se enfrentó a Tonga en un partido de clasificación mundialista y logró un trabajado triunfo por 2-1 que supuso su primera victoria en una competición de la FIFA. Jaiyah Saelua fue la heroína del partido. Mientras las cámaras rodaban y los futbolistas lloraban de emoción, el portero Nicky Salapu, visiblemente liberado de una carga que llevaba diez años soportando, confesó ante las cámaras que le gustaría jugar contra Australia “una vez más”.

Si te gusta el fútbol y las historias de cómo el esfuerzo y la voluntad pueden hacer realidad el sueño más improbable, no te pierdas Next Goal Wins. El documental se estrenará para el público el mes que viene.

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J. Arroyo
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J. Arroyo

Director at El Sol Semanario Independiente Digital
Emprendedor, luchador, aprendiz de todo lo que el mundo me enseñe...
"La vida es eso que pasa mientras haces planes de futuro"
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